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Le BCG, un vaccin centenaire contre la tuberculose, pourrait-il protéger contre le coronavirus?

Cette semaine, la Fondation Bill et Melinda Gates a annoncé qu’elle fera un don de 10 millions de dollars australiens pour aider à financer un essai australien visant à déterminer si un vaccin très ancien, le BCG, peut être utilisé contre une nouvelle menace, COVID-19.

Alors, quel est le vaccin BCG et quelle pourrait être sa place dans la lutte contre le coronavirus?

L’ABC du BCG
Le vaccin BCG est utilisé depuis près d’un siècle pour protéger contre la tuberculose, une maladie bactérienne qui affecte les poumons. La tuberculose est causée par une bactérie appelée Mycobacterium tuberculosis.

BCG est l’abréviation de Bacillus Calmette-Guérin, car il a été créé par Léon Charles Albert Calmette et Jean-Marie Camille Guérin au début des années 1900.

Pour fabriquer le vaccin, ils ont utilisé Mycobacterium bovis, une bactérie présente chez les vaches et étroitement liée à Mycobacterium tuberculosis. Ils l’ont cultivée sur une gelée riche en nutriments en laboratoire pendant près de 13 ans. La bactérie s’est adaptée à ce mode de vie confortable en perdant des éléments de son ADN dont elle n’avait plus besoin, y compris des éléments qui causent des maladies.

Ce processus est appelé atténuation et il en résulte un microbe vivant mais affaibli qui peut être administré aux humains comme vaccin.

Le BCG est proposé aux nourrissons dans certaines parties du monde où les taux de tuberculose sont encore élevés. Il protège 86% du temps contre certaines formes plus rares de tuberculose plus fréquentes chez les enfants.

Mais il ne protège qu’environ 50% du temps chez l’adulte.

Les scientifiques et les cliniciens estiment généralement que nous avons besoin d’un meilleur vaccin contre la tuberculose. Cependant, les épidémiologistes ont remarqué que les enfants ayant reçu du BCG avaient une santé globale nettement meilleure, avec moins d’infections respiratoires et moins de décès.

Les immunologistes soupçonnent que cela est causé par un type de réponse immunitaire appelée «immunité entraînée».

L’immunité qualifiée est distincte de la façon dont nous pensons traditionnellement à l’immunité, ou «mémoire immunitaire», car elle engage différents types de cellules immunitaires.

Mémoire immunitaire vs immunité entraînée
Il existe deux principaux types de cellules au sein de notre système immunitaire: les cellules innées, qui répondent rapidement aux microbes qui causent la maladie, et les cellules adaptatives, qui répondent initialement assez lentement.

Les cellules adaptatives comprennent les cellules B, qui fabriquent des anticorps pour bloquer l’infection, et les cellules T, qui peuvent tuer les cellules infectées. Surtout, les cellules adaptatives peuvent se souvenir de microbes particuliers pendant des années, voire des décennies, après leur première rencontre.

Ce phénomène est appelé «mémoire immunitaire».

Lorsque les cellules immunitaires adaptatives rencontrent le même microbe une seconde fois ou une fois par la suite, elles répondent beaucoup plus rapidement et le système immunitaire peut éliminer efficacement une infection avant qu’elle ne cause la maladie. La mémoire immunitaire est la raison pour laquelle souvent nous ne sommes pas infectés par un microbe spécifique, comme la varicelle, plus d’une fois.

La plupart de nos vaccins actuels exploitent la mémoire immunitaire pour nous protéger des infections.
Pendant des décennies, les scientifiques ont cru que les cellules innées n’avaient pas la capacité de se souvenir des rencontres précédentes avec des microbes. Cependant, nous avons récemment appris que certaines cellules innées, telles que les monocytes, peuvent être «entraînées» lors d’une rencontre avec un microbe. L’entraînement peut programmer des cellules innées pour qu’elles s’activent plus rapidement lors de leur prochaine rencontre avec un microbe – n’importe quel microbe.

Certains vaccins vivants atténués, tels que le BCG, peuvent déclencher une immunité entraînée, ce qui peut améliorer le contrôle précoce d’autres infections. Cela soulève la possibilité alléchante que le BCG pourrait entraîner des cellules innées pour améliorer le contrôle précoce du virus du SRAS-CoV-2, pour réduire la maladie COVID-19 ou même prévenir l’infection.

Et en prime, le BCG pourrait également nous protéger contre d’autres agents pathogènes.
Le BCG pourrait-il protéger contre COVID-19?
Nous ne savons pas encore si le BCG réduira la gravité du COVID-19, mais le vaccin présente des caractéristiques intéressantes.

Premièrement, le BCG est un puissant stimulateur du système immunitaire. Actuellement, il est utilisé aux côtés d’autres thérapies pour traiter le cancer de la vessie et le mélanome, car il peut stimuler les cellules immunitaires à attaquer la tumeur.

Le BCG semble également bénéficier de l’immunité pulmonaire. Comme nous l’avons mentionné, les enfants qui ont reçu le vaccin semblent avoir moins d’infections respiratoires.

Une étude est en cours à Melbourne pour déterminer si le BCG peut réduire les symptômes de l’asthme chez les enfants.

Et enfin, il a été démontré que le BCG limite l’infection virale. Dans une étude, des volontaires humains ont reçu du BCG ou un placebo un mois avant d’être infectés par un virus. Les volontaires qui ont reçu le BCG ont eu une réduction modeste de la quantité de virus produite pendant l’infection par rapport à ceux qui ont reçu le placebo.

Lire la suite: Explication: qu’est-ce que la tuberculose et suis-je à risque de l’attraper en Australie?

Cependant, le BCG peut provoquer des effets secondaires. Il provoque généralement une petite ampoule surélevée sur la peau au niveau du site vaccinal et peut provoquer un gonflement douloureux dans les ganglions lymphatiques environnants.
Surtout, parce que c’est une bactérie vivante, elle peut se propager à partir du site du vaccin et provoquer une maladie, appelée BCG disséminé, chez les personnes immunodéficientes, comme les personnes vivant avec le VIH. Cela signifie que le BCG ne peut pas être donné à tout le monde.

Essais cliniques en cours
Le test ultime du BCG comme mesure préventive pour le COVID-19 est de mener des essais cliniques randomisés, qui sont actuellement en cours.

Des chercheurs à travers l’Australie et les Pays-Bas se préparent à donner le BCG aux personnes qui présentent sans doute le risque le plus élevé de COVID-19: les agents de santé de première ligne.

Ces essais de phase III collecteront des données pour savoir si les travailleurs vaccinés avec le BCG ont des infections COVID-19 moins ou moins graves.

S’il s’avère que le BCG est efficace, nous ferons face à d’autres défis. Par exemple, l’approvisionnement en vaccin est actuellement limité. De plus, il existe de nombreuses souches différentes de BCG et elles pourraient ne pas toutes offrir la même protection contre le COVID-19.

La protection commencerait probablement à décliner relativement rapidement. Lorsque l’immunité entraînée a été suivie chez l’homme après le BCG, elle a commencé à décliner de trois à 12 mois après la vaccination.

La protection ne serait pas aussi forte que ce que nous voyons avec de nombreux vaccins traditionnels, comme le vaccin ROR qui protège contre la rougeole 94,1% du temps.
Le BCG serait donc très utile pour les personnes à haut risque d’exposition, mais il ne remplacerait pas un vaccin traditionnel basé sur la mémoire immunitaire.

Ces études sont importantes pour nous donner des options. Nous avons besoin d’une boîte à outils complète pour le contrôle de COVID-19, composée de médicaments et de vaccins antiviraux et anti-inflammatoires. Mais un vaccin COVID-19 efficace est encore loin de plusieurs mois, voire de plusieurs années.

En réutilisant un vieux vaccin bien caractérisé, nous pourrions combler cette lacune et fournir une certaine protection à nos agents de santé alors qu’ils affrontent COVID-19.